Turkmenistan Nachrichten - Geschichte

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TURKMENISTAN

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Turkmenistan Länderprofil

Trotz seines Gasreichtums ist ein Großteil der Bevölkerung Turkmenistans immer noch verarmt. Nach der Unabhängigkeit von der Sowjetunion 1991 trat das Land in eine Phase der Isolation ein, die erst vor kurzem zu Ende ging.

Turkmenistan produziert jedes Jahr rund 70 Milliarden Kubikmeter Erdgas und etwa zwei Drittel seiner Exporte gehen an das russische Gasmonopol Gazprom.

Die Regierung hat sich jedoch mit mehreren anderen Ländern, darunter China und dem benachbarten Iran, um Gasverträge bemüht, um ihre Abhängigkeit von Russland zu verringern.


Was geschah, als die Taliban Turkmenistan besuchten?

Weder Taliban noch turkmenische Beamte geben Einzelheiten zu ihren Gesprächen bekannt, nachdem am 6. Februar eine Delegation der muslimischen Extremistengruppe in Turkmenistan eingetroffen ist.

Da nur spärliche Informationen über die Treffen in der turkmenischen Hauptstadt Aschgabat vorliegen, ist hier, was bekannt ist.

Die Delegation nach Aschgabat wurde von Mullah Abdul Ghani Baradar angeführt und nach einer ungewöhnlich prompten Stellungnahme Am selben Tag kamen die Taliban aus dem turkmenischen Außenministerium, um über den Bau der Erdgaspipeline Turkmenistan-Afghanistan-Pakistan-Indien (TAPI), der Stromleitung Turkmenistan-Afghanistan-Pakistan (TAP) und die weitere Verbindung Afghanistans mit Afghanistan zu sprechen Turkmenistan mit der Bahn.

Baradar führte auch die Taliban-Delegation im Iran am 26. Januar und nach Pakistan am 16. Dezember 2o20.

Bei diesen Besuchen sollten die ins Stocken geratenen afghanischen Friedensgespräche erörtert werden, die letztes Jahr in der katarischen Hauptstadt Doha begannen.

Die Erklärung des turkmenischen Außenministeriums enthielt eine kurze Erklärung des Mitglieds der Taliban-Delegation, Mohammad Suhail Shahin, der sagte: „Zweifellos wird der frühe Beginn des Baus von Projekten wie TAPI, TAP und einer Eisenbahn von Turkmenistan nach Afghanistan dazu beitragen, dass die Frieden und wirtschaftliche Entwicklung in Afghanistan zu erreichen.“

Shahin sagte, die Taliban würden den „Schutz aller in unserem Land durchgeführten nationalen Projekte“ gewährleisten, die dem afghanischen Volk zugute kommen.

Er fügte hinzu: „Wir erklären unsere volle Unterstützung für die Realisierung und Sicherheit des TAPI-Projekts und anderer Infrastrukturprojekte in unserem Land.“

Der Wert eines Taliban-Versprechens

Die Taliban haben solche Versprechen schon früher gemacht, unter anderem im November 2016, als Sprecher Zabihullah Mujahid in a . sagte Stellungnahme dass die Taliban "alle nationalen Projekte nicht nur unterstützen, die im Interesse der Menschen liegen und zu Entwicklung und Wohlstand der Nation führen, sondern sich für deren Schutz einsetzen."

Im Januar und Februar desselben Jahres schnitten die Taliban im Norden Afghanistans Stromleitungen ab, die Strom aus Tadschikistan und Usbekistan transportierten.

Durch die Zerstörung wurden Gebiete in Nordafghanistan ohne Strom und stark reduzierte Stromversorgung nach Kabul.

Nach dem Versprechen der Taliban im Jahr 2016 sagte der stellvertretende Sprecher des Präsidenten, Shah Hussain Murtazawi, dass die Taliban in den Monaten vor der Abgabe dieses Versprechens 302 Schulen, 41 Kliniken, 50 Minarette von Moscheen, 5.305 Häuser, 1.818 Geschäfte, ein Regierungsgebäude, sechs Brücken, 293 Überführungen und 123 Kilometer Straßen in 11 Provinzen.

Im Mai 2020 sagte der Sprecher des afghanischen Innenministeriums, Tariq Arian, dass die Taliban in den letzten sechs Monaten 110 öffentliche Projekte in 14 Provinzen zerstört hätten, darunter „drei Strommasten für aus Tadschikistan importierten Strom im Distrikt Baghlan-e Markazi [und] zwei Strommasten für kommenden Strom“. aus Usbekistan in den Stadtteilen Dand-e Shahabuddin und Khwaja Alwan von Pul-e Khumri, Provinz Baghlan."

Unsicherheit erschreckt Investitionen

Was TAPI betrifft, so ist es seit mehr als 25 Jahren der Wunsch Turkmenistans, die Pipeline zu bauen, aber Sicherheitsprobleme in Afghanistan haben ihre Realisierung immer unmöglich gemacht.

Der Journalist Ahmed Rashid ist Autor des Bestsellers Taliban und gehört zu den führenden Kennern Afghanistans.

Er sagte Gandhara-Website von RFE/RL „Als Ashgabat in den 1990er Jahren auf den Bau der TAPI-Pipeline drängte, wurde dies unmöglich, weil die Taliban damit begannen, Frauen in den Fußballstadien zu exekutieren.“

Rashid fügte hinzu: „Es ist sehr unwahrscheinlich, dass es jemals ausländische Investitionen in Afghanistan geben wird, wenn die Taliban die Kontrolle über die Regierung haben und keine Kompromisse mit dem Kabuler Regime eingehen und ihren Modus Operandi nicht ausarbeiten.“

Es geht nicht nur um ausländische Investitionen, sondern auch darum, wer genau mit dem Bau beauftragt wird.

Es wird vermutet, dass ausländische Arbeitskräfte mit Erfahrung im Rohrleitungsbau samt den notwendigen Maschinen auf die Baustellen gebracht würden.

Aber welche Unternehmen würden ihre Mitarbeiter und Ausrüstung in Gebiete schicken, in denen Kämpfe wüten oder in Gebiete unter der Kontrolle der Taliban, in dem Wissen, dass diese Arbeiter in die Kämpfe verwickelt oder als menschliche Schutzschilde verwendet werden könnten?

Die Pipeline

Turkmenistans Bedarf an TAPI war noch nie so groß. Das Land steckt in wirtschaftlichen Problemen, die hauptsächlich darauf zurückzuführen sind, dass es keinen Absatzmarkt für Erdgas, seinen Hauptexport, findet.

Derzeit gehen die einzigen bedeutenden Exporte von turkmenischem Gas nach China, und im vergangenen Jahr hat Peking die Menge an turkmenischem Gas, die es über die drei Pipelines, die die beiden Länder verbinden, importiert, deutlich reduziert.

Das TAPI-Projekt sieht vor, 33 Milliarden Kubikmeter (bcm) turkmenisches Gas über 1.800 Kilometer durch Westafghanistan zu transportieren, dann durch den Süden durch Kandahar nach Pakistan und weiter nach Fazilka in Indien.

Afghanistan würde 5 Mrd. m³ dieses Gases erhalten, Pakistan und Indien würden beide 14 Mrd. m³ erhalten, wobei Afghanistan und Pakistan auch Transitgebühren erheben würden.

Turkmenistan ist verzweifelt nach Einnahmen und hat Ende letzten Herbst einen neuen Vorstoß unternommen, um das TAPI-Projekt wieder in Gang zu bringen, nachdem Ashgabat schließlich zugestimmt hatte, den Preis zu senken, den Pakistan und Indien für dieses Gas in Rechnung stellen wollten.

Beide Indien und Pakistan hatte Turkmenistan gefordert, seinen Erdgaspreis zu senken, und Pakistan sagte, es werde nicht mit dem Bau seines Abschnitts von TAPI beginnen, bis dieser Streit beigelegt sei.

Obwohl Turkmenistan einer Preissenkung zugestimmt hat, werden die Gespräche über die genaue Preissenkung fortgesetzt und erst im September 2020 Pakistan sagte „es möchte den TAPI-Spatenstich in Pakistan frühestens nach Abschluss der diskutierten Themen machen“, unter anderem der Preis des Gases, der laut Pakistan deutlich niedriger sein muss als der Preis für Flüssigerdgas ( LNG).

Aber auch wenn alle Parteien von den Sicherheitsgarantien überzeugt sind, stehen dem Bau von TAPI noch einige Hindernisse entgegen.

Was wurde in Aschgabat besprochen?

Eines der faszinierenden Elemente des Besuchs der Taliban-Delegation in Aschgabat war, dass sie in der Hauptstadt empfangen wurden.

Turkmenistan ist ein isoliertes Land, das nur sehr wenigen Ausländern die Einreise gewährt, und seit Beginn der Coronavirus-Pandemie im letzten Jahr haben die turkmenischen Behörden ihr Bestes getan, um das Land, insbesondere Aschgabat, zu versiegeln.

Seit fast einem Jahr werden ausländische Flüge über die östliche Stadt Turkmenabat geleitet.

Der einzige Besuch einer ausländischen Delegation in Aschgabat seitdem – ausgenommen deutsche Ärzte, die zweimal nach Turkmenistan geflogen waren, um den Präsidenten zu überprüfen – war eine Mission der Weltgesundheitsorganisation im Juli 2020, von der die turkmenischen Behörden hofften, dass sie ihre bizarre Behauptung bestätigen würden das Land ist völlig frei vom Coronavirus.

Was auch immer turkmenische Beamte mit den Taliban besprechen wollten, es war wichtig genug, sie nach Aschgabat zu bringen.

TAPI ist sicherlich wichtig für Turkmenistan, aber wie bereits erwähnt, bleiben die Hindernisse beim Bau der Pipeline durch Afghanistan enorm und die derzeitige Situation macht den Bau unmöglich.

Strom statt Gas?

Seit April 2018 hat Turkmenistan mindestens dreimal angeboten, afghanische Friedensgespräche auszurichten, obwohl in Berichten vom 6. Februar ein solches Angebot nicht erwähnt wird, was interessant ist, wenn man bedenkt, dass afghanische Friedensgespräche an der Spitze standen auf der Tagesordnung, als die Taliban kürzlich Pakistan und den Iran besuchten.

In der Erklärung des turkmenischen Außenministeriums wurde nichts über die Friedensgespräche erwähnt, außer einer vagen Anspielung auf die „Bedeutung der Herstellung und Aufrechterhaltung von Frieden und Stabilität in Afghanistan“.

Aber vielleicht war eines der Hauptgesprächsthemen zwischen der Taliban-Delegation und der turkmenischen Regierung nicht Gas, sondern Strom.

Turkmenistan will nach dem Bau einer 500-Kilovolt-TAP, einer Stromübertragungsleitung, Strom über Afghanistan nach Pakistan exportieren.

Am 14. Januar haben der turkmenische Präsident Gurbanguly Berdymukhammedov und der afghanische Präsident Ashraf Ghani habe die Einweihung per Videolink gesehen des ersten Teils von TAP – dem Energieübertragungsprojekt Karki-Andkhoy-Pul-e Khomri.

Turkmenistan exportiert bereits Strom in Gebiete im Norden Afghanistans, von denen einige unter der Kontrolle der Taliban stehen.

Die Taliban haben den Einwohnern in diesen Gebieten Strom in Rechnung gestellt, obwohl die Gebühren niedrig sind. Es ist jedoch nicht bekannt, wie viel – wenn überhaupt – dieses Geldes für die Bezahlung des bargeldlosen Turkmenistans verwendet wird.

Normalerweise ist die afghanische Regierung dafür verantwortlich, diese Stromrechnungen an Turkmenistan zu zahlen, obwohl unklar ist, wie viel Kabul für die Stromexporte zahlt, die in die von den Taliban kontrollierten Gebiete im Norden Afghanistans verwendet werden.

Aber es ist klar, dass die Taliban den turkmenischen Strom nutzen, um ihre Sache in Nordafghanistan voranzutreiben.

Ende Juli 2018 hat Turkmenistan seine dritte Stromleitung nach Afghanistan in Betrieb genommen, eine 110-Kilovolt-Übertragungsleitung, die nach Qala-e Nau, der Hauptstadt der Provinz Badghis, führt.

Im April 2019 unterbrachen die Taliban diesen Strom, indem sie Masten in Badghis sprengten und Besatzungen daran hinderten, die Standorte zu erreichen, um Reparaturen vorzunehmen.

Der damalige Gouverneur von Badghis, Abdul Ghafur Malikzai genannt, "[Die] Taliban wollen Strom für 21 Dörfer [unter Kontrolle der Taliban im Distrikt Moqo von Badghis] und ihre Forderung wurde akzeptiert. Aber es ist nicht an einem Tag möglich."

Nach dem Turkmenen-Taliban-Treffen am 6. Februar sagte der derzeitige Gouverneur von Badghis, Hesamuddin Shams, gegenüber Radio Free Afghanistan von RFE/RL, lokal als Azadi bekannt, dass er das Versprechen der Taliban begrüßt, die Infrastruktur nicht zu zerstören, und sagte, sie müssten nun „handeln und sie erfüllen. ”

Shams sagte jedoch, das Verhalten der Aufständischen in seiner Provinz habe sich nicht geändert, und Stromleitungen, die Strom aus Turkmenistan liefern, seien weiterhin Ziel von Extremisten.

Shams stellte auch fest, dass die Taliban nicht die einzige militante Gruppe sind, die in der Provinz Badghis operiert.

„Der Bala Murghab [Bezirk] ist ein wichtiges Zentrum der bewaffneten Opposition“, sagte Shams. „Neben den afghanischen Kämpfern leben hier Militante aus Usbekistan, die der Islamischen Bewegung Usbekistans angeschlossen sind. Es gibt auch Pakistaner.“

Interessant ist auch die Zurückhaltung der turkmenischen Behörden, fast alle Informationen über das Treffen preiszugeben.

Der turkmenische Dienst von RFE/RL, lokal als Azatlyk bekannt, berichtet, dass staatliche Medien sagten, eine „afghanische Delegation“ besuchte und achtete darauf, keine turkmenischen Beamten zu nennen, die sich mit ihnen trafen, obwohl es mindestens einen gibt Foto, das deutlich zeigt Der turkmenische Außenminister Rashid Meredov sitzt am Verhandlungstisch.

Die afghanische Regierung äußerte sich nicht speziell zu dem Besuch, forderte Azadi jedoch auf, alle Gruppen in Afghanistan sollten die Infrastruktur des Landes schützen, um weiteres Leid der afghanischen Bevölkerung zu vermeiden, und forderte die Taliban gleichzeitig auf, einem sofortigen Waffenstillstand zuzustimmen.

Was auch immer die Taliban in Aschgabat anstellten, einiges oder das meiste davon scheint nur zwischen ihnen und der turkmenischen Regierung zu bestehen.

Turkmenistan hat den von den Vereinten Nationen anerkannten Status als neutrales Land, und das war besonders nützlich im Umgang mit Afghanistan. Turkmenistan versucht, in dem langjährigen Konflikt in diesem vom Krieg verwüsteten Land für niemanden Partei zu ergreifen.

Als verlässlichen Verbündeten im Hinblick auf Stabilität gilt Turkmenistan deshalb aber wohl kaum jemand, der am Afghanistan-Konflikt beteiligt ist.


Wird Turkmenistan in die Umlaufbahn Russlands gezogen?

Im April jährt sich zum zehnten Mal eine mysteriöse Explosion an einer Gaspipeline, die von Turkmenistan nach Russland führt.

Es war wohl der Tiefpunkt in den ohnehin angespannten Beziehungen zwischen Aschgabat und Moskau. In den Jahren nach der Explosion wurden die turkmenisch-russischen Beziehungen auf ein absolutes Minimum aufrechterhalten.

Seit 2016 hat es eine Verschiebung gegeben, möglicherweise getrieben durch die Besorgnis des Kremls über die Sicherheitslage in Nordafghanistan und die Fähigkeit Tadschikistans und Turkmenistans, eine solche Bedrohung durch ein Übergreifen auf Länder der Gemeinschaft Unabhängiger Staaten (GUS) einzudämmen.

Die turkmenisch-russische Annäherung ist nicht unbedingt das Ergebnis eines gemeinsamen Wunsches, die Beziehungen zu verbessern, sie wird fast ausschließlich durch eine von Moskau ausgehende Zuckerbrot-und-Peitsche-Methode initiiert. Turkmenistan ist derzeit einfach nicht in der Lage, Widerstand zu leisten. Ashgabats offizielle Neutralitätspolitik ist kein Schild mehr.

Verwundbares Ashgabat

Die schwache Position, in der sich Turkmenistan heute befindet, ist wohl von der Regierung selbst gemacht. Am 12. Dezember 1995 erkannte die UN-Vollversammlung Turkmenistans Status der permanenten Neutralität an, eine Art amorphe Unterscheidung. Nach Ansicht von Ashgabat legitimierte permanente Neutralität eine Politik, die das Land von der Außenwelt abschottete.

Die Einnahmen aus dem Erdgasverkauf Turkmenistans (das Land verfügt über die viertgrößten Gasreserven der Welt) ermöglichten es der Regierung, das Land zu isolieren und dennoch den Inlandsbedarf zu decken. Die turkmenische Außenpolitik wurde vom Handel dominiert, insbesondere vom Gasexport.

Im Jahr 2007 hatte Russland angesichts steigender Weltgaspreise versprochen, Kasachstan, Usbekistan und Turkmenistan "europäische Preise" für ihr Gas zu zahlen.

Im Jahr 2008 verkaufte Turkmenistan Gas an zwei Länder: Russland über Pipelines aus der Sowjetzeit und der Iran über eine 1997 fertiggestellte Pipeline. In diesem Jahr verkaufte Turkmenistan etwa 40 Milliarden Kubikmeter (Milliarden Kubikmeter) an Russland – und es gab Verhandlungen, um dies anzukurbeln das um weitere 5-8 Mrd. m³ -- und 5-6 Mrd. m³ an den Iran. Iran zahlte im Tausch, Russland zahlte in Währung. Russland zahlte etwa 140 Dollar pro 1.000 Kubikmeter – mehr als das Vierfache von 32 Dollar pro 1.000 Kubikmeter weniger als ein Jahrzehnt zuvor – für turkmenisches Gas.

Darüber hinaus waren die Bauarbeiten für neue Gaspipelines von Turkmenistan nach China bzw. Turkmenistan in den Iran in vollem Gange.

Die Gaspreise fielen 2008. Die russische Tageszeitung Vremya Novostei berichtete im April 2009, dass Gazprom im ersten Quartal mehr als 1 Milliarde US-Dollar beim Kauf zentralasiatischer Gase verloren habe. Kasachstan und Usbekistan vereinbarten, ihre Preise zu senken, Turkmenistan tat dies nicht. Und als die Explosion am 9. April 2009 die Gaspipeline traf, beklagte sich die turkmenische Regierung lautstark, Russland sei schuld.

Pipeline-Explosion erhöht turkmenisch-russische Spannungen

Die Folge war ein Stopp der turkmenischen Gasexporte nach Russland. Als sich die beiden Seiten 2011 schließlich auf eine Wiederaufnahme der Lieferungen einigten und die Pipeline repariert wurde, sagte Russland, es werde nicht mehr als 11 Mrd. m³ pro Jahr benötigen. Bis 2015 war dieser Wert auf rund 4 Mrd. m³ gesunken, und am Ende des Jahres kündigte Gazprom an, kein Gas aus Turkmenistan zu beziehen. Russland hat seitdem kein turkmenisches Gas mehr gekauft.

Die Gasexporte waren wirklich Turkmenistans wichtigste Verbindung zu Russland.

Ashgabat hatte jahrelang versucht, Moskau auf Distanz zu halten, und das erstreckte sich auch auf russisch dominierte Organisationen.

Der erste Präsident Turkmenistans, Saparmurat Niyazov, war kein glühender Befürworter der GUS. Bereits 1992, nur ein Jahr nach ihrer Gründung, übersprang er GUS-Gipfel. Im August 2005 schickte Niyazov einen ehemaligen Leibwächter, der kürzlich zum stellvertretenden Ministerpräsidenten Turkmenistans für GUS-Angelegenheiten ernannt worden war, Aganiyaz Akyev, zu einem informellen GUS-Gipfel in Kasan, um anzukündigen, dass Turkmenistan seinen Status in der GUS offiziell herabsetzt zum "assoziierten Mitglied."

Und ein Teil der Interpretation der turkmenischen Regierung von permanenter Neutralität ist die Vermeidung der Mitgliedschaft in Militärblöcken wie der von Russland geführten Organisation des Vertrags über kollektive Sicherheit (OVKS), der die zentralasiatischen Nachbarn Kasachstan, Kirgisistan und Tadschikistan alle angehören und der Usbekistan war in der Vergangenheit zweimal Mitglied.

Wirtschaftlicher Freifall

Anfang 2017 stellte Turkmenistan die Erdgaslieferungen an den Iran ein und behauptete, Teheran schulde etwa 1,8 Milliarden US-Dollar für Lieferungen, die fast 10 Jahre zuvor geliefert wurden. Nachdem Russland ein Jahr zuvor sein Gasabkommen mit Turkmenistan gekündigt hatte, blieb Turkmenistan mit einem Gaskunden übrig – China, einem Land, das Turkmenistan Milliarden von Dollar geliehen hatte, um Gasfelder zu entwickeln, die China beliefern und die Pipelines bauen würden, um dieses Gas zu transportieren China. Ein nicht näher bezeichneter Teil dieses Gases wird zur Tilgung turkmenischer Kredite aus China verwendet.

Anfang 2016 war China angeblich zahlen 185 Dollar pro 1.000 Kubikmeter, aber die China National Petroleum Corp schickte eine Delegation im Februar 2017 nach Turkmenistan, um einen niedrigeren Preis auszuhandeln. Die Ergebnisse dieser Gespräche wurden nie veröffentlicht, aber es scheint unwahrscheinlich, dass Turkmenistan die chinesische Forderung nach niedrigeren Gaspreisen ablehnen könnte.

Die Folge niedrigerer Gaspreise und weniger Kunden war ein wirtschaftlicher Freifall in Turkmenistan. Noch nie seit der Unabhängigkeit des Landes Ende 1991 war die wirtschaftliche Lage in Turkmenistan so schlecht wie jetzt. Die Menschen warten in der Schlange auf Mehl, Brot und andere Grundnahrungsmittel, die alle rationiert sind und für den Kauf oft Personalausweise erforderlich sind.

Turkmenistan hat auch Sicherheitsprobleme.

In den späten 1990er Jahren, als die Taliban den größten Teil Afghanistans kontrollierten, einschließlich der an Zentralasien grenzenden Gebiete, war Turkmenistan der einzige GUS-Staat, der die Taliban diplomatisch angriff. Unter Präsident Nijasow gelang es Turkmenistan unter Hinweis auf seinen neutralen Status, freundschaftliche Beziehungen zu den Taliban aufzubauen, sehr zum Missfallen der zentralasiatischen Nachbarn Turkmenistans und Russlands, die alle die Taliban als Bedrohung ansahen.

Nach 2001, als die US-geführte Koalition ihre Operationen in Afghanistan aufnahm, blieben die nordwestlichen Provinzen relativ ruhig. Turkmenistan hatte von seinem südlichen Nachbarn anscheinend wenig zu befürchten.

Der derzeitige Präsident Gurbanguly Berdymukhammedov hat es nicht so gut ergangen. Anfang 2014 änderte sich die Situation in Nordafghanistan. Drei turkmenische Grenzsoldaten waren angeblich getötet entlang der afghanischen Grenze Ende Februar 2014 und drei turkmenische Soldaten im Mai.

Seitdem gab es Berichte über weitere Zusammenstöße zwischen turkmenischen Truppen und Militanten aus Afghanistan, aber die turkmenischen Behörden leugneten oder sagten normalerweise nichts über solche Vorfälle und bestanden darauf, dass die Grenze zu Afghanistan ruhig sei.

Noch am 28. November sagte Naqibullah Faiq, der Gouverneur der afghanischen Provinz Faryab, einer der vier an Turkmenistan angrenzenden afghanischen Provinzen, 80 Prozent seiner Provinz seien unter Taliban-Kontrolle. Und selbst wenn die Taliban Turkmenistan nicht bedrohen mögen, gibt es in Nordafghanistan sicherlich Hunderte ausländischer Militanter, Staatenlose, die keine Rücksicht auf Staatsgrenzen nehmen.

Die turkmenische Regierung hat seit 2014 militärische Schnellübungen angeordnet und die Verteidigungsausgaben erhöht, ohne die plötzliche Notwendigkeit zu erklären.

Vorteil Russland

Andere Interessierte sehen die Situation entlang der turkmenisch-afghanischen Grenze anders. Russische Beamte haben sich besorgt über die Entwicklungen dort geäußert. Am 3. Januar 2016 sagte Aleksandr Sternik, der Direktor der dritten GUS-Abteilung des russischen Außenministeriums, Moskau sei bereit, Turkmenistan bei der Stärkung seiner Grenze zu Afghanistan zu unterstützen.

Der russische Außenminister Sergej Lawrow wiederholte das Angebot Ende des Monats bei einem Besuch in Turkmenistan. Nur wenige Monate zuvor, im Oktober 2015, hatte der kasachische Präsident Nursultan Nazarbaev äußerte Besorgnis über die turkmenisch-afghanische Grenze bei einem Treffen mit dem russischen Präsidenten Wladimir Putin.

Das Außenministerium Turkmenistans behauptete wiederholt, es gebe keine Probleme entlang der Grenze zu Afghanistan, selbst wenn afghanische Medien Aufnahmen von Kampf in Gebieten entlang der turkmenischen Grenze.

Der Kreml schien den Erzählungen der turkmenischen Behörden über die Ruhe entlang der afghanischen Grenze, die russische Beamte immer häufiger als "GUS-Grenze" zu Afghanistan bezeichneten, nicht zu glauben.

Am 9. Juni 2016 machte der russische Verteidigungsminister Sergej Schoigu eine unangekündigter Besuch nach Turkmenistan. Turkmenische Medien berichteten allgemein über den Besuch von Shoigu, aber russische Medien waren auf den Punkt gebracht: Shoigu war in Aschgabat, um Russlands Hilfe bei der Stärkung der militärischen Fähigkeiten Turkmenistans, einschließlich Waffenverkäufen und Ausbildung, "anzubieten".

Am 14. November 2018 berichtete die russische Nachrichtenagentur RIA Novosti über a GUS-Grenzschutztreffen in Tokmok, Kirgisistan, wo Beamte über eine "deutliche Verschlechterung der Lage an der Grenze zwischen Turkmenistan und Afghanistan" diskutierten

Zwei Tage später hat das turkmenische Außenministerium eine Erklärung abgegeben dass der Bericht der RIA Novosti "nicht der Realität entsprach" und den Bericht als "unfreundlich" bezeichnete

"Echte Gefahr"

Am 22. November sagte der amtierende Generalsekretär der OVKS, Valery Semerikov, in a Stellungnahme auf der OVKS-Website veröffentlicht, dass es eine "reale Gefahr" durch IS-Gruppen gebe, die sich in Afghanistan entlang der Grenzen zu Tadschikistan und Turkmenistan bilden.

Und am 25. Dezember sagte der amtierende Chef des Zentralen Militärbezirks Russlands, Jewgeni Ustinow, Russlands Militär habe erneutes gemeinsames Training mit Streitkräften aus Usbekistan und Turkmenistan. Ustinov hat diese neue Zusammenarbeit mit den turkmenischen Streitkräften nicht näher ausgeführt, aber es scheint offensichtlich, dass Russland Turkmenistan seine militärische Hilfe aufgezwungen hat, ob Ashgabat dies will oder nicht.

Ein weiteres Beispiel für russischen Druck auf Turkmenistan ereignete sich am 7. Dezember. Lawrow sprach das Problem der Turkmenen mit doppelter turkmenisch-russischer Staatsbürgerschaft an und sagte, Russland warte auf Informationen über sie. Im Jahr 2003 trat Turkmenistan einseitig aus einem 1993 mit Russland geschlossenen Abkommen über die doppelte Staatsbürgerschaft aus. Sie ergriff diese Maßnahme nach einem mutmaßlichen Attentat auf Präsident Niyazov im November 2002. Mehrere der anschließend festgenommenen Verdächtigen hatten die doppelte Staatsbürgerschaft und waren Berichten zufolge vor dem mutmaßlichen Angriff zwischen Russland und Turkmenistan gereist. Diejenigen, die vor 2003 die doppelte Staatsbürgerschaft hatten, behielten diesen Status bei.

"Wir erwarten in Kürze konkrete Informationen darüber", sagte Lawrow am 7. Dezember und erwähnte Boris Shikhmuradov, den ehemaligen Außenminister Turkmenistans, der inhaftiert wurde, nachdem er der Planung des mutmaßlichen Attentats von 2002 für schuldig befunden worden war. Internationale Menschenrechtsgruppen fordern Turkmenistan seit Jahren auf, Informationen über Shikhmuradov zu veröffentlichen und ihn öffentlich zu zeigen, um zu beweisen, dass er noch lebt. Lawrows Erwähnung von Shikhmuradov warf daher ein heikles Thema für die turkmenischen Behörden auf.

Es gab kein öffentliches russisches Follow-up zu Lawrows Bemerkungen vom Dezember, was zu der Frage führte, ob dies eine Erinnerung des Kremls an einen anderen Hebel war, der ihm zur Verfügung stand.

Auch Russland scheint Turkmenistan näher an die GUS herangeführt zu haben. Berdymukhammedov war öffentlich nicht mehr begeistert von der GUS als sein Vorgänger Niyazov, aber als eine Einigung über den rechtlichen Status des Kaspischen Meeres näher rückte, etwas, das entscheidend mit der Zukunft des Gasexports Turkmenistans zu tun hatte, begann Berdymukhammedov, auf den GUS-Gipfeln aufzutauchen. Berdymuchammedow hatte einen denkwürdigen Auftritt bei einem Gipfeltreffen in Sotschi im Oktober 2017, als Wladimir Putin einen Welpen erhielt, den der turkmenische Führer buchstäblich als Geschenk vor dem russischen Präsidenten baumelte.

Putin veranstaltet Gipfeltreffen der GUS und der Eurasischen Wirtschaftsunion in Sotschi

Bei einem GUS-Gipfel im September 2018 in Duschanbe, an dem Berdymuchammedow nicht teilnahm (die Kaspische Konvention wurde im August 2018 unterzeichnet), wurde Turkmenistan der rotierende GUS-Vorsitz für 2019 übertragen Minister und der GUS-Gipfel im Oktober.

Russland nutzt auch seinen wirtschaftlichen Einfluss. Gazprom-Chef Aleksei Miller besucht Turkmenistan am 9. Oktober und 28. November eine mögliche Wiederaufnahme des Kaufs von turkmenischem Gas zu erörtern.

Klebepunkte?

Turkmenische Gasexporte waren schon immer die letzte Verbindung zwischen den beiden Ländern, aber die Situation ist heute eine ganz andere als vor mehr als 10 Jahren, als Russland 30-40 Mrd. m³ Gas von Aschgabat kaufte.

Russland hat seitdem mehrere große Felder erschlossen und Tausende von Kilometern an Gaspipelines hinzugefügt. Russland und Gazprom brauchten im ersten Jahrzehnt dieses Jahrhunderts turkmenisches Gas, aber das stimmt wohl nicht mehr.

Warum also welche kaufen? Um Turkmenistans finanzschwache Regierung zu stützen? Turkmenistan davon abzuhalten, das Projekt der Transkaspischen Pipeline voranzutreiben, um Gas nach Europa zu liefern, wo Russland sein Gas bereits verkauft und mehr verkaufen möchte?

Ob die Antwort entweder, beides oder etwas anderes ist, Turkmenistan muss dringend mehr von seinem Gas verkaufen – und je früher, desto besser.

Was Gazprom Turkmenistan zu bieten hat, sind sofortige Exporte. Die Pipeline ist da, nur eine Einigung fehlt.

Turkmenische Beamte waren optimistisch, dass bis Ende 2018 eine Einigung erzielt werden würde, aber Mitte Januar gibt es immer noch kein Wort, so dass es noch Knackpunkte geben könnte.

Wenn die beiden Parteien eine Einigung erzielen, ist es unwahrscheinlich, dass das Volumen 4-5 Mrd. m³ überschreitet und der Preis wahrscheinlich nicht so hoch ist, wie Turkmenistan es sich wünscht.

Andererseits wünschen sich die turkmenischen Behörden und Präsident Berdymukhammedov wahrscheinlich, dass in der Realität, mit der sie jetzt konfrontiert sind, vieles anders wäre. Turkmenistan hat, wenn überhaupt, nur wenige wirkliche Freunde, eine Fülle von Problemen und ist offen für das Eingreifen einer Großmacht. Ashgabat kann zu diesem Zeitpunkt möglicherweise nicht "Nein" zu Russland sagen.


Präsident auf Lebenszeit

1999 - Das Parlament wählt Saparmurat Niyazov zum Präsidenten auf Lebenszeit. Todesstrafe abgeschafft.

2000 - Präsident Niyazov kündigt an, dass er bis 2010 zurücktreten wird, nachdem er 70 Jahre alt geworden ist.

2000 - Präsident Niyazov kündigt Pläne für den Bau eines 2.000 Quadratkilometer großen künstlichen Sees in der Karakum-Wüste an. Der See würde darauf abzielen, die Wasserversorgung zu gewährleisten, aber Wissenschaftler warnen, dass der Plan die lokale Umwelt zerstören könnte.

2002 August - Präsident Niyazov benennt die Monate des Jahres nach sich selbst, seiner Mutter und einem von ihm geschriebenen Buch in Ruhnama um.

2002 November - Präsident Nijasow bleibt unverletzt, als seine Autokolonne in der Hauptstadt unter Beschuss gerät. Die Behörden beschuldigen "Söldner", die im Exil lebende Oppositionsführer handeln, die ihrerseits Niyazov beschuldigen, den Vorfall als Vorwand für das Durchgreifen zu inszenieren.

Der Oppositionsaktivist und ehemalige Außenminister Boris Shikhmuradov wird bald festgenommen, als Drahtzieher angeklagt und zu lebenslanger Haft verurteilt. Mehr als 40 weitere verurteilt und inhaftiert.

2003 April - Vertrag mit dem russischen Gazprom-Monopol unterzeichnet, wonach Russland jährlich 60 Milliarden Kubikmeter turkmenisches Gas kaufen wird.

Das Dekret von Präsident Nijasow hebt das Abkommen über die doppelte Staatsbürgerschaft von 1993 mit Russland auf und löst damit einen diplomatischen Streit mit Moskau aus.

2004 August - Präsident Nijasow ordnet den Bau eines riesigen Eispalastes in der Wüste an.

2004 November - Turkmenische und usbekische Präsidenten unterzeichnen eine Freundschaftserklärung und ein Abkommen über Wasserressourcen.

2005 Februar - Präsident Nijasow unterzieht sich einer Augenoperation. Schlägt vor, andere Krankenhäuser als die in der Hauptstadt zu schließen.

2005 Mai - Die stellvertretende Premierministerin Elly Kurbanmuradov, eine hochrangige Verantwortliche für den Energiesektor, wird entlassen. Anschließend wird er wegen Korruptionsvorwürfen zu 25 Jahren Haft verurteilt.

2005 Juli – Rejep Saparov wird als Leiter der Präsidialverwaltung entlassen und wegen Korruption zu 20 Jahren Gefängnis verurteilt.


Turkmenistan: Heiß unter dem Kragen

#Nofilter (Präsidentschaftsverwaltung von Tatarstan)

Turkmenistans Präsident hat einem ausländischen Medienunternehmen sein zweites Interview gewährt – und es war so langweilig und nicht aufschlussreich, wie man erwarten konnte, bis auf ein seltsames Detail.

Der Empfänger dieser zweifelhaften Ehre war Mir 24, ein geschmackloser Euronews-Klon aus Moskau, dessen Vorsitzender selbst die Fragen an Gurbanguly Berdymukhamedov stellte. Die Fragen wurden aus einem Drehbuch verlesen und sollten es dem turkmenischen Führer ermöglichen, über die Triumphe seiner Regierung zu reden.

Berdymukhamedov hat sich zuvor nur einmal einem Interview ausgesetzt. Das war im April 2018, als ein Korrespondent des russischen Staatsfernsehens einen 20-minütigen Walk-and-Talk mit ihm unternahm, während eine Menge um sie herum unaufhörlich „Arkadag Shukhrat!“ skandierte. (Ehre sei dem Beschützer). Arkadag ist der staatlich geförderte Ehrenname für Berdymukhamedov. Bei dieser Gelegenheit gab die erste Frage, warum der Präsident ein so versierter Reiter war, den Ton für den gesamten Austausch an.

Dass Mir 24 das Interview, das am 31. Mai ausgestrahlt wurde, landete, ist das Ergebnis der sorgfältigen Kultivierung Turkmenistans durch den Sender. Der Sender begann im Dezember 2020 mit der Ausstrahlung innerhalb des Landes, nachdem einen Monat zuvor ein Kooperationsabkommen mit dem turkmenischen Staatssender unterzeichnet worden war. Seitdem produziert es einen regelmäßigen Strom von Milquetoast-Inhalten aus dem Land.

Drinnen zu bleiben bedeutet jedoch, Unterkünfte zu finden. Und Mir 24 scheint für seine Berdymukhamedov-Exklusivität einem sehr seltsamen zugestimmt zu haben, wie die in Wien ansässigen Chronicles of Turkmenistan entdeckt haben. Während der gesamten Dauer des Interviews war um Kinn und Hals des turkmenischen Führers eine leichte Unschärfe zu erkennen, die möglicherweise darauf hindeutet, dass die Redakteure (unklar von wem) versuchten, unangenehme Anzeichen des Alterns zu verschleiern.

Das Interview sollte, sofern es einen bestimmten Zweck hatte, Berdymukhamedov in die Form des geschichtsträchtigen Landbauers formen. Dieses Thema wird unerbittlich wiederholt, wenn der Präsident seine Zeit im Sattel formell beenden möchte.

Mehr Beweise für diese Erzählung gab es am 25. Mai, als Berdymukhamedov den Grundstein für einen großen neuen Wohnkomplex legte, der auf einer Fläche von 7,5 Quadratkilometern gebaut werden sollte und als Ashgabat-City bekannt wurde. Der Komplex soll laut staatlichen Medien bis zu 100.000 Einwohner beherbergen. Dieses Projekt ist nach turkmenischen Verhältnissen nur langsam online gegangen. Der Präsident überprüfte bereits 2019 Entwürfe dafür. Es wurde nicht angegeben, wann das Projekt abgeschlossen werden soll.

Nach der Grundsteinlegung, die zu einer ganzen Reihe von Veranstaltungen zum 140. und fuhr nach Choganly, einem Wohnkomplex in Ashgabat, der zur Einweihung bereit war.

Rund 10.000 freistehende Häuser standen in diesem Viertel, bis Berdymukhamedov 2015 den Abriss anordnete. Die staatlichen Nachrichten sprachen von nur 140 neuen, zweistöckigen Häusern, die dort gebaut wurden.

Choganly war einst ein sogenanntes Datscha-Viertel – eine Siedlung aus Wochenendhäusern, die sich im Laufe der Zeit zu einem Vollzeitwohngebiet entwickelt hat, das besonders dafür geschätzt wurde, dass die Haushalte Platz hatten, um ihre eigenen Lebensmittel anzubauen. The look of the new Choganly carries more than a shade of the anonymous suburbs depicted in the 2019 psychological horror movie Vivarium .

In the fields, away from these jubilant scenes, the mood is darker. Chronicles reported on May 31 that the wheat harvest in the Akhal province, within which the capital is located, is showing disappointing results. Plant stems stand barely more than 20 centimeters tall and fields are overgrown with weeds, the website cited its sources as saying. Similar complaints are being heard in other parts of the country.

A former agricultural worker contacted by the website has attributed the poor yield to soil degradation and lack of irrigation.

The knock-on effect is bread shortages, which Turkmenistan seems to experience every year. Amsterdam-based Turkmen.news reported on May 28 that deficits for the basic food staple have worsened in the Ashgabat, Balkan and Dashoguz provinces. Privately owned stores are, meanwhile, sticking up their prices for bread. Most Turkmens are reliant on the wares sold by state-subsidized state stores, however.

Even prices for drinking water are ticking upward, Turkmen.news notes. Tap water is not safe for consumption, so buying treated water is the only safe option. This reality must have felt particularly uncomfortable in late May, when Ashgabat saw what weather-focused Russian website Meteozhurnal described as the hottest temperatures recorded for that month in 130 years. On May 30, the thermometer rose to 45.6 degrees Celsius (114 degrees Fahrenheit) – a full 1.1 degrees more than the previous record set in May 1951.

Households in Turkmenabat, the country’s second-largest city, did not even have tap water on May 29, Turkmen.news reported . The utility company did not respond to calls from frustrated ratepayers. In some part of Turkmenabat, even the power was down.

State daily Neutral Turkmenistan advised its readers to ensure, while the weather is this intense, to refrain from eating sweet, fried and fatty foods, and to opt instead for vegetables, fruit, boiled fish, chicken and cold soups.

It might be a slight consolation that the Awaza tourist resort on the Caspian Sea has reopened for business as of June 1. There are rules, though. Holidaymakers must be equipped with documentary evidence that they have been vaccinated against COVID-19. Swimming in the Caspian had been off-limits since mid-May 2020.

Little is known about how the vaccination program is going. The Health and Medical Industry Ministry has said that there are 18 dedicated vaccination points distributed around the health centers in the capital and in the regions. That makes roughly one vaccination-distribution facility for every 300,000 citizens. There is no information about how many people have got a jab so far. A pair of Chinese vaccines and Russia’s Sputnik are the only options known to be available.

Caspian-bound vacationers also need to submit to a COVID-19 test within 72 hours before heading for the summer holidays.

This double layer of precautions is remarkable considering the country insists it has not since the pandemic began recorded a single case of the coronavirus. But this, of course, is a flagrant lie, as is much else that the government claims.

Akhal-Teke is a weekly Eurasianet column compiling news and analysis from Turkmenistan.

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Historians Protest imprisonment of a historical novelist by Turkmenistan

On 23 February 2004, Russian citizen Rakhim Esenov (?1926-), writer, historian and freelance correspondent for Radio Free Europe/Radio Liberty, in bad health, was detained by Security Service officers in the capital Ashgabat. He was believed to be at risk of torture.

Esenov was accused of "smuggling" into Turkmenistan 800 copies of his historical novel Ventsenosny Skitalets (The Crowned Wanderer written around 1994, banned from publication in Turkmenistan for about ten years, eventually published in Moscow in 2003). The novel was set in the sixteenth-century Mogul (Mughal) Empire (1526-1803 CE) and centered on Bayram Khan, a Turkmen poet, philosopher and army general who saved the empire from falling apart in 1556-60. In February 1997, President Saparmurad Niyazov publicly criticized Esenov's "historical errors" for the latter's (correct) portrayal of Bayram Khan as a Shia rather than a Sunni Muslim. Esenov refused to make the "corrections" the president demanded. He was charged with "inciting social, national and religious hatred". On 9 March 2004, he was released after submitting a written undertaking to remain in Turkmenistan. The charges against him were not dropped. If convicted, he faces up to four years' imprisonment.

[Sources: Amnesty International, Urgent Action 90/04 (2 March 2004) idem, Report 2005 (London 2005) 260 Human Rights Watch, World Report
2005 (Washington) (2005) 436 Index on Censorship, 2/04: 146 International PEN, Rapid Action Network 06/04 (5 & 17 March 2004) idem, Half-Yearly Caselist to 31 December 2004 (London 2005): 66 PEN Writers in Prison, Historian's Investigation for Banned History Book Continues (London 2 November 2005) S. Seidelin, & S. Hamilton, eds., IFLA/FAIFE World Report 2005: Libraries, National Security, Freedom of Information Laws and Social Responsibilities (Copenhagen 2005) 323.]

HISTORIAN'S INVESTIGATION FOR BANNED HISTORY BOOK CONTINUES

Turkmenistan - 2 November 2005
Source: English Section of International PEN Writers in Prison
(http://www.englishpen.org/writersinprison/)

Person(s) affected: Rakhim Esenov

The English Section of International PEN wishes to draw attention to the case of Rakhim Esenov, a novelist, historian and freelance correspondent for Radio Free Europe/Radio Liberty (RFE/RL). Esenov remains under investigation in Turkmenistan on the charge of "inciting social, national and religious hatred using the mass media"
with his novel Ventsenosny Skitalets (The Crowned Wanderer). If convicted, he faces up to four years' imprisonment.

The Crowned Wanderer is set in the 16th century Moghul Empire and centres on Bayram Khan, a poet, philosopher and army general who is said to have saved Turkmenistan from fragmentation. It had been banned from publication in Turkmenistan for 10 years by President Saparmurad Niyazov. Niyazov had publicly denounced it as "historically inaccurate" in 1997 and demanded that corrections be made - a demand that Esenov refused to meet. This is believed to be related to Esenov's portrayal of Khan as a Shia rather than a Sunni Muslim. This offence carries a four-year prison sentence under Article 177 parts 1 and 2 of the Turkmen Criminal Code.

Rakhim Esenov was summoned to the Ministry of National Security (MNB) on 23 February 2004. He was reportedly accused of "smuggling" 800 copies of his novel into Turkmenistan. The book has been banned for 10 years from the publishing houses in Turkmenistan and Rakhim Esenov was only able to get it published in Moscow, in 2003. The books were delivered to his apartment in the capital, Ashgabat, in January, but customs officers removed them after a few days, alleging that they had been imported illegally.

Esenov, 78, already in poor health following a heart attack only two days prior to his arrest, suffered a stroke during interrogation and was taken to hospital. Two days later he was interrogated again and was then transferred to the hospital's intensive care unit, under the strict control of the MNB. On 26 February 2004 Esenov was formally arrested and moved to an MNB prison.

Esenov was also accused of failing to report details of a telephone conversation with former Turkmen Minister of Foreign Affairs Avdy Kuliev to the authorities. Kuliev, a key opposition figure and a staunch critic of the Niyazov regime, is currently living in exile in Moscow following a crackdown on the opposition in November 2002 which began after gunmen fired on Niyazov's car in the capital, Ashgabat.

Esenov was finally released on 9 March 2004 after submitting a written undertaking to remain in Turkmenistan. However, the charges against him were not dropped, and the results of an investigation are still pending. He remains unable to leave the capital Ashgabat, has been ordered to cease working for RFE/RL and remains under surveillance. He is in dire need of medical attention that is not available in Turkmenistan, and is unable to travel to Moscow to receive the treatment he needs.

**Emphasising Turkmenistan's international legal obligations to ensure freedom of expression

**Expressing concern that Esenov has been targeted for the peaceful exercise of this right - both in the context of The Crowned Wanderer and for his work with RFE/RL

**Calling for all charges against him to be dropped and for the banning order against his book to be withdrawn

**Requesting that he be allowed to return to his profession as a journalist, and for the harassment of RFE/RL journalists in particular to come to an end

**Calling for the return of his right to freedom of movement, thus enabling him to receive essential medical treatment abroad.

President Saparmurad Niyazov
**744000 g. Aschgabat
**Apparat Prezidenta
**Prezidentu Turkmenistana Niyazovu S.A.
**Turkmenistan
**Fax: +993 12 35 51 12
**[Salutation: Dear President]

To ensure that appeals are current and credible, please do not continue to write appeals on this case after 60 days from the date of the posting unless an update has been issued.


President: Kurbanguly Berdymukhamedov

Kurbanguly Berdymukhamedov has ruled Turkmenistan since 2007 when he succeeded life-long president Saparmyrat Niyazov.

Following in his predecessor's footsteps, Mr Berdymukhamedov is an autocratic ruler who has built a personality cult. Officially titled the "Arkadag" (The Patron), he is also prime minister and commander-in-chief of the country's armed forces.

Constitutional changes passed in 2016 extended presidential term limits from five to seven years and scrapped the 70-year age limit which was the only legal barrier to Mr Berdymukhamedov remaining in power indefinitely.

In February 2017, Mr Berdymukhamedov was sworn in as president for a third consecutive term.


Q&A: The First-Ever Expedition to Turkmenistan's "Door to Hell"

Explorer George Kourounis describes his descent into a fiery, gas-fueled crater.

More than four decades ago, a gaping, fiery crater opened up in the desert of northern Turkmenistan (map), likely the result of a drilling mishap.

The Darvaza Crater, more commonly known as the Door to Hell, still burns today, a surreal feature in an otherwise barren landscape.

Details on the origin of the sinkhole are sketchy, but the story goes that Soviet scientists set it on fire to burn off noxious gases after the ground under a drilling rig gave way. Perhaps the scientists underestimated the amount of fuel that lay below—Turkmenistan has the sixth largest natural gas reserves in the world.

In November 2013, explorer and storm chaser George Kourounis, on an expedition funded partly by National Geographic and also supported by the travel company Kensington Tours, set out to be the first person to plumb the depths of the crater, which is 225 feet (69 meters) wide and 99 feet (30 meters) deep. (Related: "Diver 'Vanishes' in Portal to Maya Underworld.")

At the bottom he collected soil samples, hoping to learn whether life can survive in such harsh conditions—and perhaps shedding light on whether life could survive similar conditions elsewhere in the universe.

His harrowing plunge is featured on the National Geographic Channel series Die Trying, which airs tonight, July 16, at 10 p.m. SOMMERZEIT. Kourounis, who's based in Toronto, talked with National Geographic about his experience in Turkmenistan.

Tell me how this project got started.

The place has always fascinated me. The story behind how it came into existence has been sort of shrouded in mystery, and there's no other place like it on Earth. It is very unique, in that there's no other place where there is this pit of burning methane that's being ejected from the ground at high pressure. It's fascinating, it's visually stunning, and there's a lot that we can learn about this place.

What did you do to prepare for the expedition? How did you protect yourself?

There was about a year and a half of preparation and planning. Getting permission, getting all the logistics in order, getting the team assembled, getting the [National Geographic] Expeditions Council on board. In order to prepare, there was a lot of practice at first. We set up [a] rope-rigging system over a local river gorge and practiced out there several times, including with the full apparatus I was wearing: a heat-reflective suit, self-contained breathing apparatus, the climbing harness that I'm wearing. We had to get it custom-made out of Kevlar, because a regular climbing harness would just melt under the extreme heat.

I even went as far as to hire a stunt coordinator who does movie stunts for Hollywood films to light me on fire several times, in order to sort of prepare myself for not panicking being up close around flame.

When you first set eyes on the crater, it's like something out of a science fiction film. You've got this vast, sprawling desert with almost nothing there, and then there's this gaping, burning pit . The heat coming off of it is scorching. The shimmer from the distortion of it warping the air around it is just amazing to watch, and when you're downwind, you get this blast of heat that is so intense that you can't even look straight into the wind. You have to shield your face with your hand just standing at the crater's edge. Here I am thinking, Oh-kaaaay, maybe I've bitten off a bit more than I can chew.

Is the place open to visitors in general? Did you have bystanders checking it out?

We had a couple of little tourist outfits come by. Every now and then you get a random person driving past on a motorcycle, or a truck will go past, or some camels. But it is literally wide open. Once you're in the country, very few people go there . But once you're there—if you can find the place—you can drive up, get out of your car, walk over to the edge, and jump right in, if you want. Es ist deine Entscheidung. And I'm so far the only person who has actually done that.


Taliban Expresses Support For TAPI Pipeline During Turkmenistan Visit

A delegation of the Afghan Taliban has visited Turkmenistan for talks with the Turkmen Foreign Ministry focusing in part on security issues surrounding the Turkmenistan-Afghanistan-Pakistan-India (TAPI) natural-gas pipeline project.

Ashgabat announced the visit on February 6, saying the Taliban delegation was headed by Mullah Abdul Gani Baradar.

Turkmen Deputy Prime Minister and Foreign Minister Rashid Meredov participated in the talks, according to the head of the Taliban representative office in Qatar, Naim Bardak.

According to a statement by the Turkmen government, the talks focused on establishing peace and stability in Afghanistan. The statement said the Taliban representatives expressed complete support for Turkmen infrastructure projects.

"Without a doubt, the immediate construction of such projects as TAPI. and railroads between Turkmenistan and Afghanistan will help achieve peace and economic development in Afghanistan," Taliban spokesman Mohammad Soheil Shahin told journalists in Ashgabat after the talks.

State media in Turkmenistan, however, did not report on the meeting.

The Afghan government has not commented on the Ashgabat talks.

The 1,814-kilometer TAPI pipeline is projected to run from the Galkynysh gas field in Turkmenistan to the Indian city of Fazilka, passing through Herat and Kandahar in Afghanistan and Quetta and Multan in Pakistan.

Its cost is estimated at some $10 billion.

RFE/RL's Turkmen Service

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