Weder Schnee noch Regen noch Hitze noch düstere Nacht können den US-Postdienst stoppen, aber bald werden Samstage

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Der US-Postdienst kann seine Wurzeln bis vor die amerikanische Revolution zurückverfolgen. Ab dem frühen 18. Jahrhundert kümmerte sich die britische Regierung um die koloniale Postzustellung, die auf wenige Orte in Städten entlang der Ostküste beschränkt war. Ein früher Angestellter dieses Kolonialdienstes war Benjamin Franklin, der 1737 mit gerade einmal 31 Jahren Postmeister von Philadelphia und einige Jahre später Co-Generalpostmeister für alle 13 Kolonien wurde. Während dieser Zeit verbesserte Franklin den Service, erweiterte bestehende Lieferrouten und führte neue ein. Er ist auch mit seinen Chefs in Konflikt geraten. Als führende Persönlichkeit der Unabhängigkeitsbewegung wurde er 1774 entlassen. Er war jedoch nicht lange arbeitslos. Nur wenige Wochen nach den Schlachten von Lexington und Concord wurde Franklin im Juli 1775 die Leitung des neu gegründeten United States Post Office übertragen und verdiente als erster US-Postmaster General 1.000 US-Dollar pro Jahr. Eines der nachhaltigsten Vermächtnisse von Franklin war die Einrichtung des Inspection Service, Amerikas ältester bundesstaatlicher Strafverfolgungsbehörde. Gegründet, um Betrug und Missbrauch zu verhindern, ist es von wenigen Agenten auf heute mehr als 7.000 Agenten, Angestellte, Ermittler und bewaffnetes Personal angewachsen. In den letzten 200 Jahren hat sich der Inspektionsdienst mit einer Vielzahl von Problemen befasst, von Postbetrug und -diebstahl bis hin zur Durchsetzung des Comstock-Gesetzes von 1873, das die Verteilung „obszöner“ Materialien per Post verbietet, wie z. 9/11-Anthrax-Angst. Nach der Revolution wurde die Aufgabe, Amerikas Post zuzustellen, als so wichtig erachtet, dass der US-Postdienst in die US-Verfassung aufgenommen wurde. Tatsächlich war der Generalpostmeister mehr als 150 Jahre lang eine Position auf Kabinettsebene, und der Amtsinhaber stand sogar in der Linie der Präsidentennachfolge, wenn auch auf dem letzten Platz.

In dem Bemühen, die steigende Menge an verarbeiteten und zugestellten Postsendungen zu bewältigen, wurde der Postdienst zu einem frühen Anwender von Transporttechnologien. Während in den Anfangsjahren die Zustellung zu Fuß und zu Pferd üblich war, schlossen sie auch Verträge mit Postkutschen- und Dampfschiffbetreibern ab, die es ihnen ermöglichten, die Lieferzeiten zu verkürzen und mit der Expansion des Landes nach Westen Schritt zu halten. Sie erkannten schnell, welche Auswirkungen die Eisenbahn auf das amerikanische Leben haben würde. Weniger als ein Jahrzehnt nach der Einführung der Dampflokomotive in Amerika hatte der Kongress jede Eisenbahnlinie des Landes zu einer offiziellen Postroute erklärt, und nach der Fertigstellung der ersten transkontinentalen Eisenbahn im Jahr 1869 nahm der Eisenbahnpostdienst den Betrieb auf. Der einzige Zweck dieser mobilen Postbeweger bestand darin, große Mengen an Korrespondenz aufzunehmen, zu sortieren und zuzustellen. Auf ihrem Höhepunkt im Jahr 1930 verkehrte Railway Mail mit mehr als 100.000 Zügen, bevor sie in den 1970er Jahren endgültig den Betrieb einstellte. Etwa zur gleichen Zeit begann auch die Post, mit der Autozustellung zu experimentieren, und bis 1911 wurden sieben verschiedene Städte von neumodischen „Motorwagen“ bedient. Und während der Rest der US-Regierung den Möglichkeiten des Flugverkehrs skeptisch gegenüberstand, hatte die Post keine solchen Zweifel. Anfangs kümmerte sich die US-Armee um die Zustellung von Luftpost, aber als sie sich zögerte, die Transportzahlen zu erhöhen, übernahm die Post 1912 die Kontrolle über die Operationen. Sie stellten einen ganzen Stab ziviler Piloten ein, deren Gehälter heute umgerechnet 65.000 US-Dollar erreichen konnten, und begannen regelmäßig Linienverkehr zwischen Städten an der Ostküste. Heute, mehr als zwei Jahrhunderte nachdem die ersten Mitarbeiter auf die Straße gegangen sind, unterhält die Post eine Flotte von über 260.000 Fahrzeugen, die größte der Welt. Die Post hielt zwar einige neue Technologien auf, hielt aber viel länger an einigen veralteten Methoden fest: Erst in den 1950er Jahren wurden Paketsortiermaschinen jeglicher Art installiert, und Postleitzahlen wurden erst in den 1960er Jahren eingeführt.

Der Postdienst begann 1847 mit der Ausgabe von Briefmarken, und von Anfang an wurden sie verwendet, um namhafte Amerikaner zu ehren. Tatsächlich zeigten US-Briefmarken von 1847 bis 1856 nur zwei berühmte „Premieren“: den ersten Generalpostmeister Benjamin Franklin und unseren ersten Präsidenten George Washington. Seitdem hat der Postdienst Hunderte von offiziellen Briefmarken herausgegeben, darunter die erste Gedenkbriefmarke im Jahr 1893 zu Ehren der World Columbian Exposition (oder Weltausstellung von 1893) und des 400. Jahrestages der Ankunft von Christoph Kolumbus in der Neuen Welt. Obwohl die Einführung von Briefmarken die Zahlung des Portos vereinfachen sollte, änderten sich die Methoden der Post zur Berechnung dieser Preise häufig. Den Kunden wurde nicht nur die Strecke in Rechnung gestellt, die ihre Post zurücklegte, sondern sie mussten auch die Anzahl der Blätter im Umschlag, das Gewicht des Pakets und manchmal sogar die Transportart berücksichtigen, die die Korrespondenz erforderte.

Die vielleicht wichtigste Innovation, die der Postdienst jemals implementiert hat, war die kostenlose Lieferung auf dem Land, die 1891 auf einigen Teststrecken in West Virginia begann und einige Jahre später landesweit eingeführt wurde. In den Jahrzehnten zuvor wurde die Post an lokale Postämter und nicht an Privathaushalte oder Geschäfte zugestellt, und die Kunden mussten ihre Post persönlich abholen. Die persönliche Postzustellung wurde in den 1860er Jahren in einigen städtischen Gebieten eingeführt, aber die überwiegende Mehrheit von Amerika wurde ausgelassen. Die Postzustellung nach Hause ins Hinterland zu bringen, war jedoch keine leichte und beliebte Aufgabe. Händler befürchteten die zusätzlichen Kosten für den Versand von Waren an mehrere Orte, und Geschäftsinhaber machten sich Sorgen über die wirtschaftlichen Auswirkungen von Millionen von Amerikanern, die ihre üblichen Fahrten in die Stadt übersprangen, um Post und vermutlich andere Gegenstände abzuholen, während sie dort waren. Ihre Befürchtungen waren größtenteils unbegründet und das Postgeschäft boomte. In Verbindung mit der Einführung der Paketpost im Jahr 1913 erlebte der Postdienst ein beispielloses Wachstum. Im Jahr 1901 betrieb es fast 77.000 Postämter (die meisten in seiner Geschichte), und 1930 bediente es 25 Millionen Amerikaner auf mehr als 43.000 ländlichen Routen. Auch die Lieferung auf dem Land (der Begriff „frei“ wurde später gestrichen) war für den Kunden von Vorteil. Sie konnten sich nicht nur Zeitungen, Versandkataloge und andere Einkäufe direkt nach Hause liefern lassen, sondern auch Dutzende verschiedener Artikel, darunter Zahlungsanweisungen und Briefmarken, direkt von ihrem regulären Postboten oder ihrer Postdame kaufen.

Während die heutigen Schlagzeilen die Einstellung der Samstagszustellung beklagen, war es noch nicht lange her, dass die Amerikaner ihre Post an sieben Tagen in der Woche erhalten konnten. Bis 1912 wurde die Post an Wochenenden zugestellt, bis religiöse Führer, die besorgt waren, dass ihre Herden mehr Zeit mit Geselligkeit als mit Predigten verbrachten, eingriffen, um die Sonntagszustellung in den meisten USA zu verbieten. Der Postdienst hat nicht nur einmal täglich zugestellt, sondern früher auch mehrmals am Tag, manchmal bis zu sieben Mal am Tag an Orten wie New York. Der Auslauf der Mehrfachlieferungen begann in den 1950er Jahren, war aber erst in den 1990er Jahren vollständig abgeschlossen.

Benjamin Franklin ist nicht der einzige berühmte Amerikaner, der einige Zeit beim US-Postdienst gearbeitet hat. Die zukünftigen Präsidenten Abraham Lincoln und Harry Truman wurden beide als Postmeister ihrer Heimatstädte im Mittleren Westen ausgewählt. Truman übertrug schnell den größten Teil der eigentlichen Arbeit einem Assistenten, aber Lincoln blieb mehr als drei Jahre in seiner Position. Bevor Charles Lindbergh als Pilot der Spirit of St. Louis internationale Berühmtheit erlangte, war er ziviler Postpilot für den Postdienst. Entertainer und Künstler wie Walt Disney, Rock Hudson, Sherman Helmsley und Bing Crosby haben in ihren Jahren vor dem Ruhm die Post sortiert und zugestellt, und der Gouverneur von Illinois und der mehrjährige demokratische Präsidentschaftskandidat Adlai Stevenson arbeitete einst als stellvertretender Generalpostmeister. Es gab sogar ein inoffizielles Postdienst-Maskottchen, das zu seiner Zeit internationalen Ruhm erlangte. Owney, ein obdachloser Hund, der 1888 von den Mitarbeitern einer Niederlassung in Albany, New York, adoptiert wurde, begann, seine neuen Besitzer auf ihren Lieferrouten zu begleiten. Innerhalb weniger Jahre hatte er sich breit gemacht, reiste zuerst durch das Land und dann um die Welt und sammelte offizielle Post und Gepäckstücke von seinen neuen Fans, wohin er auch ging. Leider mochte nicht jeder Angestellte des US-Postdienstes Owney; Er wurde eingeschläfert, nachdem er einem Angestellten aus Ohio in die Hand gebissen hatte. Zeitungen im ganzen Land veröffentlichten Nachrufe auf Owney, als Amerika den Tod dieses berühmten Postboten betrauerte. Heute, mehr als 120 Jahre nach seinem Tod, lebt sein Geist auf vielfältige Weise weiter: Er ist sowohl auf Facebook als auch auf Twitter zu sehen, dient als Inspiration für einen Blog, der seine Abenteuer auf den Schienen nachstellt und im Juli 2011 wurde Owney sogar mit dem Preis geehrt eine Gedenkmarke.


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